Definition von Schlaf

Die volkstümlich Definition von Schlaf ist eine Verhaltensdefinition. Sie ist wissenschaftlich gesehen nicht gültig, aber sie ist einfach: Eine Person schläft, wenn sie nicht auf externe Signale reagiert (z.B. nicht auf ihren Namen reagiert). Die meisten Schläfer haben geschlossene Augen und befinden sich in einer entspannten Körperhaltung. Ist diese Verhaltensdefinition zutreffend? Zum größten Teil ja. Selbst in wissenschaftlichen Studien und medizinischen Diagnosesituationen reicht dies um zu sagen, dass jemand schläft.

Ausnahmen sind, wenn der Schläfer über einen längeren Zeitraum nicht aufwacht (im Koma liegt) oder wegen eines Traumas bewusstlos ist, wie z.B. durch einen Schlag gegen den Kopf. Ohmacht ist von außen leicht mit natürlichen Schlaf zu verwechseln. Diese wird jedoch spontan ausgelöst und ist in der Regel mit einem körperlichen Problemzustand verbunden.

Das Oxford English Dictionary definiert Schlaf als:

„ein Zustand von Körper und Geist, der sich typischerweise jede Nacht für mehrere Stunden wiederholt, bei dem das Nervensystem inaktiv ist, die Augen geschlossen sind, die Muskeln entspannt und das Bewusstsein praktisch ausgesetzt ist“.

Merriam-Webster bevorzugt die prägnantere Definition:

„die natürliche periodische Aussetzung des Bewusstseins, bei der die Kräfte des Körpers wiederhergestellt werden“.

Das MacMillan Dictionary for Students bietet:

„Schlaf ist ein natürlich wiederkehrender Zustand, der durch reduziertes oder fehlendes Bewusstsein, relativ suspendierte sensorische Aktivität und Inaktivität fast aller freiwilligen Muskeln gekennzeichnet ist“.

Ein etwas wissenschaftlicherer Begriff findet sich in Stedmans Medizinischem Wörterbuch:

„ein natürlicher periodischer Ruhezustand für Geist und Körper, bei dem die Augen sich in der Regel schließen und das Bewusstsein ganz oder teilweise schwindet, so dass die körperliche Bewegung und die Reaktionsfähigkeit auf äußere Reize abnimmt“.

Die gemeinsamen Elemente in diesen Beschreibungen, die als notwendige Bestandteile in der Definition des Schlafes erscheinen, sind, dass es:

  • ist ein natürlich vorkommender Zustand.
  • ist periodisch und wiederkehrend
  • betrifft sowohl den Geist als auch den Körper.
  • beinhaltet die vorübergehende Aussetzung des Bewusstseins.
  • beinhaltet die Entspannung und Inaktivität der Muskeln.

Als Schlaf wird ein körperlicher Ruhezustand bezeichnet, der in unterschiedlicher Ausprägung bei nahezu allen Wirbeltieren vorkommt und lebenswichtig ist. Er beschreibt den in der Regel bewusstlosen Ruhezustand, in dem sich der Körper sowohl physionomisch als auch psychologisch erholt. Erlebnisse werden Verarbeitet, Gewebe erneuert und Reserven aufgefüllt.

Schlaf zeichnet sich durch eine Reihe von anders ausgeprägten Merkmalen gegenüber unserem Wachzustand aus. Zu ihnen zählen Bewusstsein, Gehirnaktivität, Muskeltonus, Atemfrequenz, Stoffwechsel, Puls und Blutdruck. Diese Parameter unterliegen auch zwischen den einzelnen Schlafphasen Differenzen.

Die Funktion von Schlaf ist noch nicht in ihrer Gesamtheit geklärt. Sicher ist, dass er eine entscheidende Rolle bei der Regeneration von Organen als auch Gehirnabschnitten spielt. Vollständiger Schlafentzug über kurz oder lang führt zu erheblichem Leidensdruck, körperlichen Veränderungen, Leistungseinbußen, Verhaltensstörungen und letztendlich zum Tod. 

Die elektrophysiologische Definition

Die elektrophysiologische Definition des Schlafes basiert auf EEG- und Polysomnogramm-Tests. EEG-Indikationen für Spannungsunterschiede können als Wellen klassifiziert werden und Wissenschaftler kennen die charakteristischen Wellen der verschiedenen Schlafphasen. Die Stufen 1, 2 und 3 sind so unterschiedlich, dass auch ein ungeschulter Beobachter zwischen ihnen und dem EEG eines wachen Gehirns unterscheiden kann. REM-Schaf EEG-Messwerte ähneln eher dem Wachzustand und könnten für ein ungeschultes Auge mit denen einer wachen Person verwechselt werden. Ein erfahrener Spezialist kann in der Regel die Unterschiede erkennen.

Einige kritisieren, dass die (elektrophysiologische) Definition von Schlaf zu menschlich orientiert ist. Während der Mensch natürlich zuerst auf seine eigene Spezies schaut, können auch Tiere schlafen und die Untersuchung des tierischen Schlafes kann Einblick in den menschlichen Schlaf geben.

Grenzen der Definitionen

Diese Definitionen sind gut und praktikabel, sie funktionieren fast immer. Sie passen aber nicht, wenn man sich den lokalisierten Schlaf in Teilen des Gehirns oder Sekundenschlaf betrachtet. Vielleicht wird in Zukunft ein umfassenderes Verständnis von Schlaf eine umfassendere Definition ermöglichen.